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Né en Angleterre en 1772, Ricardo a commencé sa carrière d’agent de change à l’adolescence. Cependant, il a été inspiré par le livre d’Adam Smith,’The Wealth of Nations’ pour aller plus loin dans l’économie, et il a écrit son premier article économique à 37 ans, ce qui a été accepté par la communauté des économistes en Angleterre. Ricardo est également responsable de mettre en avant le principe de l’avantage comparatif, la théorie de la valeur du travail et les théories sur le loyer, les salaires et les profits, entre autres.

La loi du fer des salaires

La loi du fer des salaires est une théorie de l’économie classique qui prétend qu’à long terme, les salaires réels (salaires en fonction de la quantité de biens et de services qui peuvent être achetés avec eux) tendent toujours à aller dans le sens du salaire minimum nécessaire à la survie d’un travailleur et de sa famille.

Selon Ricardo, le travail peut être acheté et vendu, et a son propre prix naturel et de marché. Le prix naturel du travail est le prix requis pour qu’un travailleur puisse subvenir à ses besoins, conformément au prix des biens et services essentiels disponibles sur le marché. Le prix naturel du travail augmente et diminue en fonction du prix de l’essentiel sur le marché. Le prix du marché du travail est le prix payé pour le travail en gardant à l’esprit les lois de la demande et l’offre de travail – le travail est cher quand il est rare, et est peu coûteux quand il est disponible en abondance.

Ricardo était d’avis que le prix du marché du travail n’a jamais été constant, et que cette hausse et cette baisse du prix dépendait de nombreux facteurs, tels que :

  • La capacité du salaire à subvenir aux besoins du travailleur et de sa famille
  • La disponibilité réelle de la main-d’œuvre pendant cette période.
  • Le niveau du capital d’investissement
  • La taille de la population

Chaque augmentation de l’investissement exige plus de travail, et par conséquent, la demande de travail augmente, ce qui conduit à une hausse du prix du travail. Cela signifie que le travailleur a maintenant des salaires supplémentaires qui sont plus que ce dont il a besoin pour subvenir à ses besoins et à ceux de sa famille, ce qui signifie qu’il connaît la prospérité pendant cette période.

Selon Ricardo, une augmentation du prix du travail signifiait une augmentation de la population, ce qui, à long terme, entraînerait une augmentation du nombre de travailleurs, ce qui entraînerait à son tour une baisse de la demande de main-d’œuvre, car la main-d’œuvre serait disponible en abondance. Ainsi, le travail tomberait à nouveau à son prix naturel, ou parfois même en dessous.

Ricardo a dit que « lorsque le prix du marché du travail est inférieur à son prix naturel, la condition des travailleurs est la plus misérable : alors la pauvreté les prive de ces conforts qui, selon la coutume, rendent les nécessités absolues. Ce n’est qu’après que leurs privations ont réduit leur nombre, ou que la demande de travail a augmenté, que le prix du marché du travail augmentera jusqu’à son prix naturel, et que le travailleur aura les conforts modérés que le taux naturel des salaires lui permettra. ».

La hausse et la baisse du prix du travail en fonction de la demande et de l’offre du travail se transformerait alors en un cercle vicieux, dont la classe ouvrière pauvre souffrirait le plus. Même si chaque augmentation du capital d’investissement provoquait une augmentation du prix du marché du travail, il serait encore plus incliné vers le prix naturel du travail à mesure que les prix des produits de base augmentent, car il faut de plus en plus de travail pour produire suffisamment pour soutenir la population croissante. C’est, selon Ricardo, la loi du fer des salaires.

Fondamentalement, le prix du travail a toujours tendu vers le niveau de subsistance naturel en raison de la tendance des travailleurs à agrandir leurs familles avec une augmentation de leurs revenus, conduisant à une plus grande disponibilité de la main-d’œuvre à long terme, ce qui conduirait à une baisse des salaires, et par conséquent, il n’y avait aucune raison d’essayer d’augmenter le prix du travail.

Ricardo croyait que la solution à ce problème était une économie de laissez-faire, où le prix du travail dépendrait de la concurrence loyale et libre sur le marché, et ne serait jamais contrôlé par autre chose que ces facteurs. Une économie de laissez-faire est une économie où les choses sont autorisées à suivre leur propre cours et ne sont pas contrôlées ou dirigées par le gouvernement. Il s’opposa fermement aux lois sur les pauvres (lois censées venir en aide aux pauvres et aux nécessiteux) qui étaient pratiquées en Angleterre à l’époque, au motif qu’elles ne contribuaient en rien au revenu national et qu’elles détérioraient encore davantage la situation des communautés riches et pauvres.

Critique de la loi du fer sur les salaires

D’autres économistes ont fortement critiqué la théorie de Ricardo de la loi du fer au motif que les hypothèses qu’il a faites dans cette théorie n’étaient pas réalistes.

✦ Elasticité du travail

Ricardo avait supposé que le travail était complètement élastique tout en formulant sa théorie. Cependant, ceci ne peut pas être considéré comme correct car l’élasticité du travail dépend aussi de plusieurs facteurs.

✦ La prospérité entraîne une augmentation de la population.

Ricardo croyait que si un ouvrier recevait un salaire plus élevé que ce qui était nécessaire pour subvenir à ses besoins et à ceux de sa famille, il aurait assez d’argent pour avoir plus d’enfants. Bien que cela puisse être le cas avec certains travailleurs, ce n’est pas toujours vrai. Toutes les familles ne veulent pas augmenter leur taille simplement en raison d’une augmentation de leur revenu réel.

✦ Ajustement irréaliste des salaires

La théorie de Ricardo supposait l’ajustement des salaires sur une génération et non chaque année. Les critiques estiment que cette théorie ignore les fluctuations annuelles du prix du travail.

✦ Niveau de vie

La théorie de Ricardo n’expliquait pas les différences entre le niveau de vie des travailleurs recevant des salaires similaires, ainsi que les différences de salaires des travailleurs ayant le même niveau de vie.

Malgré la critique de la loi du fer de Ricardo, elle demeure l’une de ses œuvres les plus influentes. On pense qu’il a inspiré les travaux de plusieurs personnalités, dont Karl Marx.

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